En el fondo de la red con Don Elías

Fue un honor charlar con el mejor jugador chileno de la historia…

BRISTOL, CT- La mayor gloria del fútbol chileno, de todos los tiempos. Don Elías Figueroa. Fue un defensa central que impuso sus dotes de mando, con gran carácter y estilo propio no sólo en su país natal, sino también en el exterior. Don Elías nació en la ciudad de Valparaíso y maduró rápidamente. En todos los aspectos de la vida.

A los 16 años se casó con su amiga de infancia. A pesar de ello continuó su práctica del deporte que lo llevó a ganar el premio como el mejor jugador de América tres años consecutivos. Figueroa fue un jugador completo. Conjugaba la técnica de un delantero con una astucia y un poder creativo que iban más acorde con las funciones de un volante, que con las características de un defensor central. Tras su regreso de Londres, donde fue presentado como uno de los “125 mejores” jugadores en la historia del fútbol, tuvo la amabilidad de compartir la siguiente nota conmigo y contestar a un popurrí de preguntas. Aquí están, para que disfruten.

– ¿Cómo fue su comienzo en el fútbol?

– Mi comienzo fue difícil, porque fui un niño enfermizo, un médico le dijo a mi madre que nunca sería un niño sano, tuve asma y problemas de corazón, y a partir de los 8 años que realmente comienzo a jugar como un niño normal.

– Wanderers lo compró con 14 años; ¿nació con un “don” especial, cuáles eran sus cualidades para que se fijaran en usted a tan joven edad?

-A esa edad era alto y jugaba de mediocampista, por eso me llevan a cadetes y me ve el técnico, me hace volver al otro día para entrenar con el equipo mayor y me deja.

– ¿El día que debutó como profesional, qué pasaba por su mente, como lo tomó?

– Me parecía increíble, jugaba en el equipo de mis sueños de niño, y me prometí ser el mejor.

– ¿Quién lo hizo debutar en Primera?

– Un técnico argentino llamado José Pérez.

– Unión La Calera fue su escalera a la selección nacional.

– Sí, fui el único jugador que pasó directo de la selección juvenil a la adulta, y en ese momento estaba en La Calera; quien tuvo confianza en mí a pesar de mi corta edad, el técnico, era Salvador Biondi.

– En 1966, juega su primera Copa del Mundo: ¿cómo se vive y cuáles son sus mejores recuerdos?

– Son grandes recuerdos, me di cuenta de que las grandes figuras eran de carne y hueso igual a mí, que si me hacía respetar, podía jugar de igual a igual con ellas.

– ¿Cuántos años jugo en Chile antes de salir al exterior?

 – Tres años.

– ¿Por qué elige a Peñarol, si tenia ofertas de Argentina?

– Peñarol me fue a buscar a Buenos Aires cuando me estaba haciendo exámenes médicos para Independiente, y Cataldi me llevó en un taxi aéreo a Montevideo.

– ¿Qué significó jugar con Alberto Spencer?

– Un gran honor, no sólo como gran jugador, también una gran persona.

– ¿Y en el Centenario?

– Jugar en la historia del fútbol mundial.

– ¿Fue decisión personal o por la crisis económica que deja Peñarol en 1971?

-Por crisis económica.

– Pasó al Internacional de Porto Alegre y en sólo seis años, se convirtió en un mito en la tierra de la Samba…

– Afortunadamente me acomodé inmediatamente con Internacional y su hinchada.

– ¿Por qué no se quiso nacionalizar brasileño, si en aquellos años la selección estaba llena de grandes cracks?

– Porque Chile me necesitaba más.

– ¿Por qué decide volver a Chile, en especial con Palestino en 1978?

– Por mi familia, y a Palestino, porque prometí a Inter, que no me iría a ningún club grande, ni volver a otro equipo a Brasil.

– ¿Qué significaba jugar al lado de Alberto Quintano?

– Significó mucho, porque además iniciamos una gran amistad, es una gran persona al igual que su familia.

– ¿Cuál fue la mejor selección Chilena que integró?

– La del mundial de Alemania 1974.

 – ¿Le gustó jugar en la Notrh American Soccer League (NASL) con los Strikers?

– Fue una gran experiencia, me gustó mucho.

-¿Es verdad que usted le rechazó una pelota a Pelé con una chilena, dónde y cuándo?

-Sí, una vez. Fue de media chilena, en Sao Paulo, en un partido del Inter vs. Santos.

– ¿Quién fue mejor, Pelé, Maradona, Cruyff o Di Stéfano?

– Difícil, porque no vi a Di Stéfano.

– ¿Le sorprende que con tantos jugadores, usted es el único que ha ganado tres años consecutivos, el premio como el mejor de Sudamérica?

– Un poco, porque como defensa siempre es mas difícil, no hay duda que por causa del gol luce más un atacante. Por eso lo valorizo mucho más.

– ¿Qué le falta al fútbol chileno de hoy?

– Organización, más trabajo con las inferiores, campeonatos mas competitivos y más ganas de superarse.

– ¿Por qué ya no salen tantos jugadores de raza, como en su época?

– Se ha perdido la fe, la iniciativa, antes un defensa solo, que reventaba una pelota, era llamado tronco, hoy se dice que es un jugador serio, se ha olvidado que lo mas importante sigue siendo el balón, y que todo fin de un ataque es el gol contrario.

– ¿Es el fútbol el deporte más hermoso del mundo?

– No me cabe ninguna duda que es el más hermoso, y además es el único nivelador de clases sociales, donde el más pobre puede discutir con el más rico y ganarle, donde el analfabeto discute con un intelectual y también le gana, el fútbol es pasión, es amor. Por eso mismo es un deber de todos nosotros cuidarlo.

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